Hoy hace 40 años: el Pioneer 11 pasó por delante de Saturno

Bola dorada de Saturno, rodeada por anillos casi en los bordes y un puntito de una luna.

Esta imagen de Pioneer 11, tomada cuando la nave espacial estaba a 2.846.000 km de Saturno, muestra a Saturno y su luna más grande, Titán. Las irregularidades en la silueta y sombra del anillo se deben a anomalías técnicas en los datos preliminares, posteriormente corregidas. Imagen víaNASA.

El 1 de septiembre de 1979Hace 40 años, el Pioneer 11 de la NASA llegó a 13.000 millas (21.000 km) de Saturno, lo que la convierte en la primera nave espacial que pasa de cerca por ese mundo. La nave espacial encontró un nuevo anillo para Saturno, ahora llamado anillo 'F', y también dos lunas nuevas, que casi chocan contra una de ellas mientras pasaba volando. Fue un logro asombroso en ese momento, cuando las naves espaciales de la Tierra apenas comenzaban a aventurarse hacia afuera. Más importante aún, el Pioneer 11 hizo lo que siempre hacen los pioneros: allanó el camino para quienes lo siguieron, incluidas las dos naves espaciales Voyager, que se lanzaron en 1977 y visitaron Saturno en 1980 y 1981. En última instancia, Pioneer 11 ayudó a sentar las bases para la maravillosa misión Cassini a Saturno, que orbitó el planeta de 2004 a 2017 y que proporcionó vistas espectaculares y sin precedentes de Saturno y sus anillos y lunas.

Había dos naves espaciales Pioneer. Pioneer 10 visitó Júpiter, y Pioneer 11 se utilizó para investigar los anillos de Saturno y saber si una trayectoria a través de los anillos era segura para la próxima nave espacial Voyager.

Los científicos dijeron que Pioneer 11 también les permitió tener una idea de la composición interna de Saturno. Durante mucho tiempo se ha dicho que Saturno no es muy denso y que, si pudieras encontrar un océano lo suficientemente grande para contenerlo, Saturno flotaría en el agua. Pioneer 11 mostró que Saturno probablemente tiene un núcleo relativamente pequeño para un mundo gigante de gas exterior, solo 10 veces la masa de la Tierra, y que el planeta es principalmente hidrógeno líquido.

El Pioneer 11 todavía se aleja de la Tierra, a pesar de que su transmisión se recibió el30 de septiembre de 1995. Por lo que los científicos saben, la nave espacial todavía se está moviendo hacia afuera, en la dirección general del centro de nuestra galaxia, la Vía Láctea, es decir, generalmenteen la dirección de nuestra constelación de Sagitario.

Visite el Salón de la Fama de la imagen de la nave espacial Cassini

Magnífica imagen de Saturno de la nave espacial Cassini, que muestra un planeta con bandas y anillos casi abiertos de par en par.

Ver más grande. | A medida que pasaron los años y la tecnología de imágenes de naves espaciales se volvió más sofisticada, las imágenes de este mundo mejoraron enormemente. Aquí hay una imagen de Saturno de la nave espacial Cassini que muestra el hemisferio norte del planeta en 2016, cuando esa parte del planeta se acercaba a su solsticio de verano en mayo de 2017. El año de Saturno tiene casi 30 años terrestres, y durante su largo tiempo allí, Cassini observó el invierno y primavera en el hemisferio norte de Saturno y verano y otoño en el hemisferio sur.Leer más sobre esta imagen.



En pocas palabras: el 1 de septiembre de 1979, el Pioneer 11 se acercó más a Saturno.