Todo sobre la lluvia helada

Imagen vía Wikimedia.

La lluvia helada es simplemente lluvia que cae a través de una capa poco profunda de temperaturas frías de 0 grados Celsius (32 grados F) o menos cerca de la superficie. Cuando esta lluvia se sobreenfría, puede congelarse al entrar en contacto con carreteras, puentes, árboles, líneas eléctricas y vehículos. Cuando la lluvia helada se acumula, puede agregar mucho peso a los árboles (un cuarto de pulgada de hielo puede agregar 500 libras de peso), lo que puede derribar árboles y provocar numerosos cortes de energía y daños en las casas.

La lluvia helada suele ser la amenaza meteorológica que genera la mayoría de los accidentes automovilísticos, las lesiones y las muertes en las tormentas invernales. Mucha gente puede conducir bajo la lluvia y la nieve, pero cuando las carreteras se congelan, es casi imposible conducir. Las tormentas de hielo severas pueden cerrar grandes ciudades, provocar miles de cortes de energía y las más violentas también pueden convertirse en desastres de miles de millones de dólares (poco común).

Aquí hay un diagrama que muestra la importancia de cómo cae la precipitación en forma de lluvia, aguanieve, nieve o lluvia helada. Es importante conocer la diferencia entre nieve, aguanieve y lluvia helada.

1)Nievese forma cuando toda la capa de aire se congela. La nieve está formada por cristales de hielo y es blanca y esponjosa.

2)Aguanievese forma cuando la capa de aire bajo cero es bastante profunda, de 3000 a 4000 pies. Esto da tiempo a que la gota de agua se congele en un pequeño trozo de hielo y se convierta en aguanieve al caer a la superficie. La precipitación en invierno que cae como pequeñas bolitas de hielo es aguanieve. El granizo solo se asocia con tormentas eléctricas fuertes y son de mayor tamaño y pueden causar daños.



3)Lluvia heladase forma cuando la capa de subcongelación es muy poco profunda. A 2,000 pies de la superficie, las temperaturas están por encima del punto de congelación, por lo que cualquier precipitación que cae es líquida. Una vez que la lluvia golpea ese aire frío y poco profundo cerca de la superficie, se congela al contacto con cualquier objeto.

Tormenta de hielo en Toronto, Canadá. Imagen víanoticias de la burbuja

El aire frío y poco profundo en la superficie a veces puede ocurrir gracias a las represas de aire frío. La represa de aire frío, abreviada como CAD, es donde una masa de aire frío de bajo nivel queda atrapada topográficamente. Estos eventos pueden ser muy comunes cerca o alrededor de las regiones montañosas, y se sabe que ocurren en el este de los Estados Unidos gracias a los Apalaches. Algunas de las peores tormentas de hielo que se formaron fueron gracias a este efecto CAD que también se conoce como la 'cuña'. El término se usa constantemente porque el aire frío poco profundo se acumula en las Montañas Apalaches gracias a una cresta de alta presión ubicada típicamente en Nueva Inglaterra, el este de Canadá o el Atlántico Medio.

Cuando se trata de lluvia helada, es el peso del hielo sobre los árboles lo que causa los principales problemas. Pueden caerse y aplastar automóviles, casas y cables eléctricos.Según Steve Nix, las especies de árboles frágiles suelen ser las más afectadas por la formación de hielo. Los árboles como álamos, arces plateados, abedules, sauces y almejas tienen más probabilidades de romperse y caerse debido al peso del hielo. Una de las principales razones por las que estos árboles se rompen y caen primero es porque crecen rápidamente. También desarrollan entrepiernas débiles en forma de V que pueden separarse fácilmente bajo el peso adicional del hielo.

Imagen a través de NWS Hastings por Marla Doxey

Lluvia helada en Kentucky. Imagen a través de NWS / NOAA

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En pocas palabras: la lluvia helada es simplemente lluvia que cae en una capa poco profunda de temperaturas frías que está por debajo del punto de congelación. Cuando esta gota superenfriada golpea un objeto, se congela y se convierte en hielo.