Microbios antiguos descubiertos bajo 60 pies de hielo antártico

Donde hay agua hay vida, incluso bajo 60 pies de hielo, oscuridad permanente y temperaturas bajo cero.

Los investigadores han descubierto microbios antiguos que viven a -13ºC de agua en el lago Vida de la Antártida oriental. Su descubrimiento fue publicado en un artículo en la edición actual de laActas de la Academia Nacional de Ciencias.

Los investigadores estiman que la próspera colonia ha estado aislada durante más de 2.800 años. Los microbios viven en una salmuera de más del 20 por ciento de salinidad que tiene altas concentraciones de amoníaco, nitrógeno, azufre y óxido nitroso sobresaturado, la más alta jamás medida en un ambiente acuático natural.

Foto cortesía del Desert Research Institute.

Nathaniel Ostrom, zoólogo de la Universidad Estatal de Michigan, es coautor del artículo. Ostrom dijo:

Es un entorno extremo: el lago de hielo más grueso del planeta y el crioambiente más frío y estable de la Tierra. El descubrimiento de este ecosistema nos da una idea de otros entornos aislados y congelados de la Tierra, pero también nos da un modelo potencial para la vida en otros planetas helados que albergan depósitos salinos y océanos subsuperficiales, como Europa, la luna de Júpiter.

En la superficie de la Tierra, el agua alimenta la vida. Las plantas usan la fotosíntesis para obtener energía. Por el contrario, en los respiraderos térmicos del fondo del océano, fuera del alcance de los rayos del sol, la energía química liberada por los procesos hidrotermales sustenta la vida.



La vida en el lago Vida carece de luz solar y oxígeno. Sus altas concentraciones de hidrógeno gaseoso, nitrato, nitrito y óxido nitroso probablemente proporcionen la energía química utilizada para sustentar este ecosistema microbiano novedoso y aislado. Las altas concentraciones de hidrógeno y gases de óxido nitroso probablemente se deriven de reacciones químicas con las rocas ricas en hierro circundantes.

En consecuencia, es probable que las reacciones químicas entre la salmuera anóxica y la roca proporcionen una fuente de energía para impulsar el metabolismo microbiano. Estos procesos proporcionan nuevos conocimientos sobre cómo la vida puede haberse desarrollado en la Tierra y funcionar en otros cuerpos planetarios, dijo Ostrom.

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