El hallazgo de un fósil casual revela un antiguo reptil marino

Tres hombres vestidos con ropa para actividades al aire libre, encaramados sobre rocas cerca del agua.

Desde la izquierda, Gene Primaky, Jim Baichtal y Patrick Druckenmiller en el sitio de excavación del nuevo fósil en elIslas Kekudel sureste de Alaska. Fue justo después de que extrajeron el fósil, minutos antes de que el sitio fuera sumergido por una marea creciente. “Cortamos rocas como locos y logramos sacarlo”, dijo Druckenmiller. Imagen a través de Kevin May /Universidad de Alaska Fairbanks.

En 2011, los científicos trabajaron contra una marea creciente para excavar un fósil notable en una isla en el sureste de Alaska. Estudios posteriores revelaron que el fósil era una nueva especie detalattosaurio, un reptil marino que vivió hace más de 200 millones de años. Este espécimen ha sido nombrado desde entoncesUtilice kadeit joseeae(pronunciado ghu-nuh-kuh-DATE JOE-zee-ay; la vocal de la primera sílaba suena como la 'oo' en 'bueno'). Es el esqueleto de talatosaurio más completo jamás encontrado en América del Norte y ha agregado nueva información sustancial a este grupo poco conocido de reptiles extintos.

Los detalles del descubrimiento fueronpublicadoen el diarioInformes científicosel 4 de febrero de 2020.

Es una maravilla que se haya encontrado el fósil; el espécimen estaba en un área intermareal en elIslas Keku, cerca del pueblo de Kake. Estuvo sumergido la mayor parte del tiempo, excepto durante las mareas muy bajas que ocurrieron durante unas pocas horas en solo unos pocos días de cada año.

En una de esas ocasiones, el 18 de mayo de 2011,Jim Baichtal, un geólogo del Servicio Forestal de los EE. UU.Bosque Nacional Tongass, estaba buscando fósiles con sus colegas. Con el estabaGene Primaky, un tecnólogo de la información, que vio por primera vez el fósil en un afloramiento rocoso.

Baichtal envió una foto al geólogo.Patrick Druckermilleren elMuseo del Norte de la Universidad de Alaska.

Un mes después, Druckenmiller y su equipo estaban en el lugar para excavar el fósil. Tenían una ventana estrecha para su trabajo: dos días cuando la marea baja era lo suficientemente baja, durante el día, para exponer el fósil durante aproximadamente cuatro horas cada día. La próxima oportunidad no llegaría hasta dentro de casi un año. Druckenmillerdijo:



Cortamos rocas como locos y logramos sacarlo, pero apenas. El agua lamía el borde del sitio.

Esqueleto fósil largo, con forma de lagarto o caimán en roca.

El fósil resultó ser un nuevotalattosaurioespecie, ahora llamadaUtilice kadeit joseeae. El esqueleto estaba completamente intacto, excepto por dos tercios de su cola que se perdieron por la erosión. Imagen víaUniversidad de Alaska Fairbanks.

Animal largo, parecido a un caimán rayado en el agua.

Representación del artista de un sencilloUtilice kadeit joseeae. Imagen a través de Ray Troll /Universidad de Alaska Fairbanks.

Un especialista en preparación de fósiles necesitó varios años en el Museo del Norte de la Universidad de Alaska para limpiar el espécimen y prepararlo para su estudio.

El primer indicio de que se trataba de una nueva especie de talattosaurio fue la forma del cráneo del fósil. Tenía un hocico muy puntiagudo, lo que, según sugirió Druckenmiller, era una probable adaptación a los mares poco profundos en los que alguna vez vivió el animal. Él piensa que la forma puede haber llevado finalmente a la desaparición de la especie, diciendo:

Probablemente estaba metiendo su puntiagudo schnoz en las grietas y hendiduras de los arrecifes de coral y se estaba alimentando de bichos de cuerpo blando. Creemos que estos animales estaban altamente especializados para alimentarse en ambientes de aguas poco profundas, pero cuando el nivel del mar descendió y las fuentes de alimento cambiaron, no tenían adónde ir.

Hoy, el nombre de la criatura recién encontrada refleja tanto el lugar donde fue encontrada como la historia de su descubrimiento. El nombre del género,Gunakadeit, es el de un monstruo marino de la tradición delTlingitpersonas, que eran indígenas del noroeste del Pacífico de América del Norte. El nombre de la especie,joseeae, es en honor a Joseé Michelle DeWaelheyns, madre del descubridor del fósil, Gene Primaky.

Dibujo rojo y negro de una criatura parecida a un lagarto de la cultura nativa americana.

Ilustraciones de Robert Mills © 2020. MuestraGunakadeit, una criatura de la tradición delTlingitgente del noroeste del Pacífico. En la mitología Tlingit, Gunakadeit es un monstruo marino que trae buena suerte a quienes lo ven. Imagen a través de Robert Mills /Universidad de Alaska Fairbanks.

Los talatosaurios vivieron entre mediados y finalesPeríodo Triásico, hace unos 247 a 201 millones de años. Encontrados en los mares tropicales de todo el mundo, estos reptiles marinos alcanzaron longitudes de 3 a 4 metros (10 a 13 pies). Se extinguieron al final del período Triásico, hace unos 201 millones de años.

Antes del descubrimiento deUtilice kadeit joseeae, habían pasado 20 años desde que los científicos habían examinado exhaustivamente a los talatosaurios. En paleontología, esto implicó estudiar las características anatómicas detalladas de otros fósiles de talatosaurios encontrados en todo el mundo y usar computadoras para analizar las posibles relaciones entre las diferentes especies. Patrick Druckenmiller, quien dirigió laestudiode esta criatura, dijo en undeclaración:

Cuando encuentras una nueva especie, una de las cosas que quieres hacer es decirle a la gente dónde crees que encaja en el árbol genealógico. Decidimos empezar de cero en el árbol genealógico.

En el estudio de los seres vivos, un 'árbol de familia”Es un cuerpo de conocimiento, representado como un diagrama, que muestra las relaciones evolutivas entre organismos relacionados, incluida su ascendencia común.

Druckenmiller trabajó conNeil Kelleyde la Universidad de Vanderbilt sobre el análisis del lugar del fósil en el árbol genealógico de los talatosaurios. Los resultados los tomaron por sorpresa. Druckenmiller comentó:

Era tan especializado y extraño que pensamos que podría estar en las ramas más lejanas del árbol. En cambio, es un tipo relativamente primitivo de thalattosaurio que sobrevivió tarde en la existencia del grupo.

Kelley agregó:

Los talatosaurios estuvieron entre los primeros grupos de reptiles terrestres que se readaptaron a la vida en el océano. Prosperaron durante decenas de millones de años, pero sus fósiles son relativamente raros, por lo que este nuevo espécimen ayuda a llenar un vacío importante en la historia de su evolución y eventual extinción.

Pintura de muchos tálatosaurios nadando juntos.

Representación del artista de la nueva especie de thalattosaurio,Utilice kadeit joseeae. Vivió hace 200 millones de años. Imagen a través de Ray Troll /Universidad de Alaska Fairbanks.

En pocas palabras: los científicos han descubierto una nueva especie de talattosaurio, un reptil marino que vivió hace más de 200 millones de años en los cálidos mares tropicales de todo el mundo. Este espécimen, llamadoUtilice kadeit joseeae, es el talattosaurio norteamericano más intacto jamás encontrado, y ha ayudado a los científicos a comprender mejor cómo se relacionan las especies de talatosaurios entre sí.

Fuente: Un talattosauroide articulado del Triásico Tardío (Noriano) de Alaska y ecomorfología y extinción de Thalattosauria

A través de la Universidad de Alaska Fairbanks