La zona habitable alrededor de las estrellas podría ser más grande de lo que pensamos

La vida es variada e inclusiva. Incluye todo tipo de criaturas, hábitats, formas de sobrevivir, formas deserque los humanos realmente no podemos imaginar a menos que salgamos, busquemos y hagamos descubrimientos sorprendentes. Por ejemplo, ¿quién hubiera imaginado antes de 1977, cuando Jack Corliss y sus colegas descubrieron inesperadamente comunidades de criaturas vivientes (mujeres tubulares gigantes, almejas, camarones) dentro y alrededor de los respiraderos hidrotermales? Que la vida podría existir en un ambiente tan extremadamente caliente como un submarino. ¿volcán? Y, sin embargo, la vida existe en esos lugares. Ahora los astrónomos que contemplan la vida en lugares aún más exóticos (planetas que orbitan soles distantes) se preguntan si deberían ampliar su pensamiento sobre lo que se conoce como elzona habitablealrededor de las estrellas.

La zona habitable será un concepto familiar para muchos. Es la zona alrededor de una estrella en la que el agua podría existir en forma líquida. La vida tal como la conocemos depende del agua líquida para sobrevivir. Por tanto, en la búsqueda de vida, los científicos tienden a centrarse en las zonas habitables de las estrellas. en unhistoriapublicado por la NASA en septiembre de 2012, Stephen Kane, un científico del Instituto de Ciencia de Exoplanetas de la NASA en el Instituto de Tecnología de California en Pasadena, fue citado diciendo:

Cuando hablamos de un planeta habitable, estamos hablando de un mundo donde puede existir agua líquida. Un planeta debe estar a la distancia correcta de su estrella, ni demasiado caliente ni demasiado frío.

Una zona habitable, que se muestra aquí en verde, se define como la región alrededor de una estrella donde podría existir agua líquida, un ingrediente esencial para la vida tal como la conocemos. Pero, ¿puede existir la vida fuera de esta zona? Aquí, se representa un exoplaneta hipotético moviéndose a través de la zona habitable de su sol y luego hacia un invierno largo y frío. En la parte más lejana de su órbita, el agua se congelará en su superficie. Pero, ¿podría continuar la vida si hibernara bajo la superficie? Crédito de la imagen: NASA / JPL-Caltech Crédito de la imagen: NASA / JPL-Caltech

Pero, ¿esta forma de pensar sobre la vida es demasiado estrecha? El propio Kane cree que podría serlo. Señala que una de las revelaciones inesperadas de la caza de planetas ha sido que 'muchos planetas viajan en órbitas muy oblongas y excéntricas que varían mucho en la distancia de sus estrellas'. Él dijo:

Planetas como estos pueden pasar parte de su tiempo, pero no todo, en la zona habitable. Es posible que tenga un mundo que se calienta durante breves períodos entre inviernos largos y fríos, o puede tener breves picos de condiciones muy calurosas.

Un planeta con una órbita excéntrica muy oblonga sería un lugar muy diferente de la Tierra, cuya órbita alrededor del Sol es casi circular, pero no del todo. Aún así, Kane señaló:



Los científicos han encontrado formas de vida microscópicas en la Tierra que pueden sobrevivir a todo tipo de condiciones extremas. Básicamente, algunos organismos pueden reducir su metabolismo a cero para sobrevivir en condiciones de frío muy duraderas. Sabemos que otros pueden soportar condiciones de calor muy extremas si tienen una capa protectora de roca o agua. Incluso se han realizado estudios sobre esporas, bacterias y líquenes terrestres, que muestran que pueden sobrevivir tanto en entornos hostiles de la Tierra como en las condiciones extremas del espacio.

La vida en un entorno extremo no siempre significa extremadamente frío. Esta es una criatura terrestre exótica, vista a través de una micrografía electrónica. Se llama Cepa 121 y es un microbio unicelular amante del calor, que crece y sobrevive a temperaturas más altas que las registradas anteriormente para cualquier forma de vida. Los científicos lo descubrieron por primera vez a 320 km (200 millas) de Puget Sound en el sitio de un volcán submarino. ¿Ves sus flagelos en forma de cola, utilizados en propulsión? Fotografía de Kazem Kashefi víageobacter.org

Kane y Dawn Gelino, también del Instituto de Ciencias de Exoplanetas, han realizado una investigación que sugiere que la zona habitable alrededor de las estrellas podría ser más grande de lo que se pensaba, y que los planetas que podrían ser hostiles a la vida humana podrían ser el lugar perfecto para extremófilos, como líquenes y bacterias. , para sobrevivir.Lea más sobre su trabajo de la NASA.

Por cierto, Kane y Gelino también han creadoGalería de Zona Habitable, lo que le dará una idea de la cantidad de exoplanetas conocidos con zonas habitables viables, como siempre los hemos entendido.

En pocas palabras: Stephen Kane y Dawn Gelino del Instituto de Ciencias de Exoplanetas de la NASA han trabajado para comprender las zonas habitables alrededor de los planetas que orbitan estrellas distantes. Ahora se preguntan si ellos y otros astrónomos que contemplan la vida en exoplanetas deberían ampliar su pensamiento sobre las zonas habitables para incluir planetas con órbitas excéntricas muy oblongas. Es probable que tales planetas experimenten calor y frío extremos. ¿Podría la vida sobrevivir en tales condiciones?