Aquí hay 6 razones para estudiar asteroides y cometas

Este videoclip fue compilado a partir de imágenes tomadas por la nave espacial de la misión EPOXI de la NASA durante su sobrevuelo del cometa Hartley 2 el 4 de noviembre de 2010. Imagen vía NASA / JPL-Caltech / UMD.

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Financiamiento paraestudios de objetos pequeños- asteroides y cometas - ha aumentado en las últimas décadas, principalmente desde que los astrónomos se dieron cuenta de que las rocas espaciales a veces golpean la Tierra. Ahora, gracias a la financiación adecuada durante décadas, los científicos creen que tienen un buen manejo de los caminos a través del espacio de los principales asteroides, los que literalmenterock nuestro mundosi chocan con nosotros. Y, afortunadamente, no se sabe con certeza que ningún asteroide importante esté en curso de colisión con la Tierra en la actualidad. Pero los pequeños asteroides nos pasan todo el tiempo, también, en un rango de masa capaz de causar daño local. Algunos asteroides que pasan cerca se descubren solodespuéshan pasado más cerca. Es más, los científicos han llegado a reconocer, de la manera más profunda, que los asteroides pueden servir como recursos para la humanidad, especialmente cuando nos aventuramos al espacio. Por lo tanto, la NASA todavíatodo dentropara estudiar asteroides, y el 7 de noviembre de 2018, publicó estas seis razones. Tenga en cuenta que hemos cambiado el orden de estos seis elementos, de la NASAartículo original.

Este es Ceres, el primer asteroide jamás descubierto, en el año 1801. En los últimos años, la nave espacial Dawn lo ha orbitado y ha obtenido impresionantes imágenes en primer plano. Lo que está viendo aquí es el cráter Occator (en falso color), hogar del más famoso de Cerespuntos brillantes, que aparentemente son depósitos de sal. Imagen a través de NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA.

1. Los asteroides pueden servir como paradas en boxes y proporcionar recursos para la exploración espacial futura.

Hace décadas, los visionarios comenzaron a hablar seriamente de los asteroides y cometas como lugares para extraer recursos que necesitaban los humanos que viajan por el espacio. NASAseñaló:

Todavía no hay estaciones de servicio en el espacio, pero los científicos e ingenieros ya están empezando a pensar en cómo los asteroides podrían algún día servir como estaciones de repostaje para naves espaciales en camino a destinos lejanos. Estos pequeños mundos también podrían ayudar a los astronautas a reabastecer sus suministros. Por ejemplo, asteroideDeterminando[objetivo de la actualOSIRIS-RExmisión] probablemente tiene agua unida a minerales arcillosos, que quizás algún día podrían recolectarse para hidratar a los sedientos viajeros espaciales.



Los científicos también sugieren que se podrían extraer asteroides y que los materiales en el espacio se usarían en el espacio para una mayor exploración.

Esta vista de 'superresolución' del asteroide Bennu se creó utilizando 8 imágenes obtenidas por la nave espacial OSIRIS-REx de la NASA el 29 de octubre de 2018, desde una distancia de aproximadamente 205 millas (330 km). Imagen vía NASA / Goddard / University of Arizona.

2. Algunos asteroides o cometas pueden representar un peligro para la Tierra.

Cuando se habla de asteroides peligrosos, la NASA mencionó específicamente al asteroide Bennu nuevamente. Da la casualidad de que este asteroide es uno de los asteroides más potencialmente peligrosos para la Tierra que se conocen actualmente, aunque las probabilidades de que choque con la Tierra son relativamente pequeñas. La NASA dijo:

… Los científicos estiman que Bennu tiene una probabilidad de 1 en 2700 de impactar nuestro planeta durante uno de sus acercamientos cercanos a la Tierra a finales del siglo 22. En este momento, los científicos pueden predecir el camino de Bennu con bastante precisión hasta el año 2135, cuando el asteroide hará uno de sus pasos cercanos a la Tierra. Las observaciones minuciosas de OSIRIS-REx controlarán aún más el viaje de Bennu y ayudarán a los científicos que trabajan para salvaguardar nuestro planeta contra asteroides peligrosos a comprender mejor lo que se necesitaría para desviar uno en una trayectoria de impacto.

Esta animación muestra cómo la Prueba de redireccionamiento de doble asteroide (DART) de la NASA apuntaría y golpearía el elemento más pequeño (izquierda) del asteroide binario Didymos para demostrar cómo un impacto cinético podría potencialmente redirigir un asteroide como parte del programa de defensa planetaria de la agencia.

Otra misión próxima que probará una técnica para defender el planeta de los peligros de impacto que ocurren naturalmente es la Prueba de redireccionamiento de doble asteroide de la NASA (DARDO), que intentará cambiar el movimiento de un pequeño asteroide chocando con él, de forma precisa.

El objetivo de DART es Didymos, un asteroide binario compuesto por dos objetos que orbitan entre sí. El cuerpo más grande tiene aproximadamente 800 metros de ancho, con una pequeña luna de menos de una décima de milla (150 metros) de ancho. Un asteroide de este tamaño podría provocar un daño regional generalizado si uno impactara la Tierra.

DART se estrellará deliberadamente contra la luna pequeña para cambiar ligeramente la velocidad orbital del objeto pequeño. Los telescopios en la Tierra medirán este cambio en la velocidad observando el nuevo período de tiempo que le toma a la luna completar una órbita alrededor del cuerpo principal, que se espera sea un cambio de menos de una fracción del uno por ciento. Pero incluso un cambio tan pequeño podría ser suficiente para hacer que un impactador predicho pierda la Tierra en algún escenario de impacto futuro. La nave espacial, que está siendo construida por el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins, está programada para su lanzamiento en la primavera-verano de 2021.

Didymos y Bennu son solo dos de los casi 19.000 conocidosasteroides cercanos a la Tierra. Hay más de 8,300 asteroides cercanos a la Tierra conocidos del tamaño de la pequeña luna de Didymos y más grandes, pero los científicos estiman que existen alrededor de 25,000 asteroides en ese rango de tamaño en el espacio cercano a la Tierra.

El concepto del artista muestra la nave espacial Wide-field Infrared Survey Explorer, o WISE, en su órbita alrededor de la Tierra. En su misión NEOWISE encuentra y caracteriza asteroides. Imagen vía NASA / JPL-Caltech.

Un telescopio espacial está ayudando a los científicos a descubrir y comprender estos objetos cercanos a la Tierra, incluidos los peligros potenciales. Se llamaNEOWISE, yAmy Mainzeres su investigador principal. Ella dijo:

Para la mayoría de los asteroides, sabemos poco sobre ellos, excepto por su órbita y lo brillantes que se ven. Con NEOWISE, podemos utilizar el calor emitido por los objetos para darnos una mejor valoración de sus tamaños. Eso es importante porque los impactos de asteroides pueden tener un gran impacto y la cantidad de energía depende en gran medida del tamaño del objeto.

Pero los asteroides y los cometas, incluso los que se encuentran en el espacio cercano a la Tierra, no siempre se consideraron peligros para nuestro mundo. De hecho …

3. Es posible que los asteroides y los cometas hayan entregado los elementos de la vida a la Tierra.

Considere el asteroide Bennu nuevamente, objetivo de la misión OSIRIS-REx. Bennu puede estar cargado de moléculas de carbono y agua, las cuales son necesarias para la vida tal como la conocemos. Los científicos creen que, a medida que se formó la Tierra y posteriormente, objetos como Bennu llovieron y entregaron estos materiales a nuestro planeta. Estos objetos no tenían océanos en sí mismos, sino moléculas de agua unidas a minerales. Se cree que un porcentaje sustancial del agua de la Tierra proviene de cuerpos pequeños como Bennu (el resto del agua de la Tierra probablemente provino de una fuente aún más primitiva,la nebulosa solar). La NASA dijo:

Al estudiar a Bennu, podemos comprender mejor los tipos de objetos que permitieron que una Tierra joven y estéril floreciera con vida.

Bennu probablemente se originó en el cinturón de asteroides principal entre Marte y Júpiter, y se cree que sobrevivió a una colisión catastrófica que ocurrió hace entre 800 millones y 2 mil millones de años. Los científicos creen que un gran asteroide rico en carbono se hizo añicos en miles de pedazos, y Bennu es uno de los remanentes. Más que un objeto sólido, se cree que Bennu es un asteroide de 'pila de escombros', una colección suelta de rocas pegadas por la gravedad y otra fuerza que los científicos llamancohesión. OSIRIS-REx, que llegará a Bennu a principios de diciembre de 2018 después de un viaje de 1.200 millones de millas (2.000 millones de kilómetros), traerá una muestra de este intrigante objeto a la Tierra en una cápsula de retorno de muestra en 2023.

El japonesHayabusa 2La misión también está observando un asteroide de la misma familia de cuerpos que se cree que han entregado los ingredientes para la vida en la Tierra. Actualmente en órbita en el asteroide Ryugu, con pequeños rovers saltarines en la superficie (ver imágenes de los rovers aquí), la misión recogerá muestras y las devolverá en una cápsula a la Tierra para su análisis a finales de 2020.

Pero hay más. Los cuerpos pequeños en el espacio no solo suministraban los ingredientespor vida. También suministraron los ingredientes.para los planetas mismos, Tierra incluida.

Concepto artístico de la misión Lucy de la NASA, que se lanzará en octubre de 2021. La misión investigará los enjambres de asteroides conocidos como troyanos, que orbitan en la órbita de Júpiter, por primera vez. Investigará a fondo 6 troyanos (3 asteroides en cada uno de los 2 enjambres de troyanos). Imagen vía NASA / SwRI

4. Esencialmente, los asteroides eran los componentes básicos de los planetas.

Nuestro sistema solar, tal como lo conocemos hoy, se formó a partir de granos de polvo, pequeñas partículas de roca, metal y hielo, que se arremolinan en un disco alrededor de nuestro sol infantil. La mayor parte del material de este disco cayó en la estrella recién nacida, pero algunos trozos evitaron ese destino y se unieron, convirtiéndose en asteroides, cometas e incluso planetas. Muchas sobras de ese proceso han sobrevivido hasta el día de hoy. El crecimiento de planetas a partir de objetos más pequeños es una parte de nuestra historia que los asteroides y cometas pueden ayudarnos a investigar. La NASA dijo:

Dos fósiles antiguos que dan pistas sobre esta historia son Vesta y Ceres, los cuerpos más grandes en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter. La nave espacial Dawn de la NASA, querecientemente terminó su misión, orbitó a ambos ... Si bien muchos asteroides son colecciones sueltas de escombros, los interiores de Vesta y Ceres están en capas, con el material más denso en sus núcleos ... Esto indica que ambos cuerpos estaban en camino de convertirse en planetas, pero su crecimiento fue enano. Nunca tuvieron suficiente material para llegar a ser tan grandes como los planetas principales.

5. Los asteroides y los cometas ayudan a los astrónomos a rastrear la evolución del sistema solar.

La NASA dijo:

La mayor parte del material que formó nuestro sistema solar, incluida la Tierra, no vivió para contarlo. Cayó al sol o fue expulsado más allá del alcance de nuestros telescopios más poderosos; sólo una pequeña fracción formó los planetas. Pero hay algunos restos renegados de los primeros días, cuando la materia de los planetas se arremolinaba con un destino incierto alrededor del sol.

Un momento particularmente catastrófico para el sistema solar fue entre 50 y 500 millones de años después de la formación del sol. Júpiter y Saturno, los gigantes más masivos de nuestro sistema, reorganizaron los objetos a su alrededor a medida que su gravedad interactuaba con mundos más pequeños como los asteroides. Urano y Neptuno pueden haberse originado más cerca del sol y haber sido expulsados ​​hacia afuera a medida que Júpiter y Saturno se movían. Saturno, de hecho, pudo haber evitado que Júpiter 'comiera' algunos de los planetas terrestres, incluida la Tierra, ya que su gravedad contrarrestaba el movimiento adicional de Júpiter hacia el sol.

Más lejos, elNuevos horizontesLa nave espacial se encuentra actualmente en camino hacia un objeto distante llamado 2014 MU69, apodado 'Ultima Thule' por la misión. Mil millones de millas más lejos del sol que Plutón, MU69 es un residente del Cinturón de Kuiper, una región de objetos ricos en hielo más allá de la órbita de Neptuno. Objetos como MU69 pueden representar el material más primitivo o inalterado que queda en el sistema solar. Mientras que los planetas orbitan en elipses alrededor del sol, MU69 y muchos otros objetos del Cinturón de Kuiper tienen órbitas muy circulares, lo que sugiere que no se han movido de sus trayectorias originales en 4.500 millones de años. Estos objetos pueden representar los bloques de construcción de Plutón y otros mundos helados distantes como este. New Horizons hará su acercamiento más cercano a MU69 el 1 de enero de 2019, el sobrevuelo planetario más lejano de la historia.

Concepto artístico de la nave espacial New Horizons de la NASA que se encuentra con el MU69 2014, un objeto del Cinturón de Kuiper que orbita el sol a mil millones de millas (1.6 mil millones de kilómetros) más allá de Plutón, el 1 de enero de 2019. Imagen a través de NASA / JHUAPL / SwRI.

6. Los asteroides y los cometas ayudan a los astrónomos a comprender los procesos de un sistema solar en evolución.

¿Alguna vez has visto elluz zodiacal? En esta época del año, desde el hemisferio norte, es más fácil ver antes del amanecer y a veces se le llamafalso amanecer. Esta luz misteriosa es realmente la luz solar dispersa, proveniente del polvo en la región del cielo donde orbitan los planetas. Este polvo es sobrante de las colisiones de cuerpos pequeños como cometas y asteroides. La luz zodiacal es una indicación de que nuestro sistema solar todavía está activo, dijo la NASA, y agregó:

El polvo zodiacal alrededor de otras estrellas indica que también pueden albergar sistemas planetarios activos.

El polvo de los cuerpos pequeños ha tenido un papel importante en nuestro planeta en particular. Alrededor de 100 toneladas de material meteorítico y polvo caen sobre la Tierra todos los días. Parte de ella proviene de cometas, cuya actividad tiene implicaciones directas para la evolución de la Tierra. A medida que los cometas se acercan al sol y experimentan su calor, los gases dentro del cometa burbujean y se llevan el material polvoriento del cometa, incluidos los ingredientes para la vida. De la NASAStardustla nave espacial pasó volandocometa 81P / salvajeen 2004 y descubrió que el polvo cometario contiene aminoácidos, que son los componentes básicos de la vida.

Los estallidos ocasionales de gas y polvo observados en los cometas indican actividad en o cerca de sus superficies, como deslizamientos de tierra. La misión Rosetta de la Agencia Espacial Europea, que completó su exploración decometa 67P / Churyumov-Gerasimenkoen 2016, proporcionó información sin precedentes sobre la actividad cometaria. Entre los cambios en el cometa, la nave espacial observó un colapso masivo de un acantilado, una gran grieta que se agranda y una roca en movimiento.Ramy El-Maarry, miembro del equipo científico de Rosetta de EE. UU. de la Universidad de Colorado, Boulder, dijo en 2017:

Descubrimos que rocas del tamaño de un camión grande podían moverse a través de la superficie del cometa a una distancia tan larga como 1 1/2 campos de fútbol.

Los cometas también influyen en el movimiento planetario de hoy. A medida que Júpiter continúa arrojando cometas hacia afuera, se mueve hacia adentro muy levemente debido a la danza gravitacional con los cuerpos helados. Mientras tanto, Neptuno arroja cometas hacia adentro y, a su vez, recibe un pequeño empujón hacia afuera. Urano y Saturno también se mueven hacia afuera muy lentamente en este proceso.

Así, los pequeños cuerpos en el espacio, los asteroides y los cometas, se han establecido como objetos vitales de estudio en astronomía. La NASA tiene más que decir sobre este tema,que puedes leer aquí.

Esta vista muestra el cometa 67P / Churyumov-Gerasimenko visto por la cámara gran angular OSIRIS en la nave espacial Rosetta de la ESA el 29 de septiembre de 2016, cuando Rosetta se encontraba a una altitud de 23 km (14 millas). Imagen vía ESA / Rosetta / MPS para OSIRIS Team MPS / UPD / LAM / IAA / SSO / INTA / UPM / DASP / IDA.

Una animación muestra un cometa mientras se acerca al sistema solar interior. La luz del sol calienta el núcleo o núcleo del cometa, un objeto tan pequeño que no se puede ver a esta escala.Haga clic aquí para ver la animación. Imagen vía NASA / JPL-Caltech.

En pocas palabras: Seis razones para estudiar asteroides, cometas y otras rocas espaciales.

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