El corazón helado del cometa Hartley 2 está cayendo, a un ritmo cambiante

Cometa Hartley 2núcleo- la parte central sólida de un cometa, a veces llamadabola de nieve sucia- está cayendo a un ritmo que cambia con el tiempo. Este descubrimiento de la tasa de rotación cambiante de un núcleo cometario es el primero, según el Instituto de Ciencias Planetarias, que publicó unpresione soltarsobre ello el 16 de mayo de 2011.

Una científica principal del Instituto de Ciencias Planetarias, Nalin H. Samarasinha, describió la tasa de rotación cambiante del núcleo de este pequeño cometa, que orbita el sol cada 6,46 años, en un artículo tituladoRotación del cometa 103P / Hartley 2 de estructuras en el comaque aparece en Astrophysical Journal Letters.

Cometa Hartley 2

Se espera que estos hallazgos, así como la información obtenida de un sobrevuelo reciente de la nave espacial EPOXI de la NASA del cometa 103P / Hartley 2, ofrezcan nuevos conocimientos a medida que los investigadores intentan comprender los cometas y el papel que podrían desempeñar para ayudar a la exploración humana de nuestro sistema solar. Además, los astrónomos que realizan esta investigación dicen que información como esta sobre Hartley 2 podría ofrecer las primeras herramientas que los investigadores necesitan para determinar la mejor manera de lidiar con un cometa en curso de colisión con la Tierra. Samarasinha dijo:

Aunque son extremadamente raros, los cometas pueden chocar con la Tierra. Esto podría causar daños regionales o globales al medio ambiente y a la vida en la Tierra. Sin embargo, afortunadamente, por primera vez estamos en el umbral de nuestro conocimiento técnico para mitigar un impacto tan peligroso. Para hacer eso, necesitamos conocer las propiedades materiales de los cometas. La estrategia de mitigación más apropiada para un cuerpo rígido fuerte es diferente de la de un aglomerado débilmente unido.

Añadió:

Comprender la composición de los cometas tiene una relevancia inmediata para los esfuerzos de exploración planetaria. Los pequeños cuerpos del sistema solar, como los asteroides y los cometas, podrían actuar como estaciones de paso, así como para suministrar los recursos necesarios para la exploración humana del sistema solar. Para ello, es necesario conocer las propiedades y el carácter de estos objetos para maximizar nuestra inversión.



El equipo de investigación analizó imágenes del cometa Hartley 2 mientras caía mientras viajaba en su órbita alrededor del sol. Los astrónomos tomaron las imágenes durante 20 noches entre el 1 de septiembre y el 15 de diciembre de 2010 utilizando el telescopio de 2,1 metros del Observatorio Nacional Kitt Peak, cerca de Tucson, Arizona.

Los astrónomos utilizaron un filtro azul que aísla la luz emitida por las moléculas de cianógeno (CN) para observar el cianógeno en la coma del cometa Hartley 2, que es una atmósfera polvorienta que rodea el diminuto núcleo del cometa. La coma es mucho, mucho más grande que el núcleo, que, en el caso del cometa Hartley 2, tiene solo 2 kilómetros, o menos de una milla, de longitud. Las observaciones mostraron claras variaciones en la cantidad de cianógeno en el coma de Hartley 2 en escalas de tiempo que van desde unas pocas horas hasta más de varios días. Samarasinha dijo:

El estado de rotación del núcleo de un cometa es un parámetro físico básico necesario para interpretar con precisión otras observaciones del núcleo y la coma. El análisis de estas características de cianógeno indica que el núcleo está girando hacia abajo y sugiere que está en un estado de rotación excitada dinámicamente. Nuestras observaciones han demostrado claramente que el período de rotación efectivo ha aumentado durante la ventana de observación.

Hartley 2, un cometa relativamente pequeño con un núcleo de 2 kilómetros de largo, es muy activo para su tamaño, dijo. Está experimentando cambios de rotación debido al par de torsión causado por los chorros de gases que emite el cuerpo helado.

En pocas palabras: la científica principal del Instituto de Ciencias Planetarias, Nalin H. Samarasinha, ha determinado que el cometa Hartley 2 está dando tumbos por el espacio mientras orbita el sol, a una velocidad que cambia con el tiempo. Los astrónomos utilizaron el telescopio de 2,1 metros del Observatorio Nacional Kitt Peak cerca de Tucson, Arizona, entre el 1 de septiembre y el 15 de diciembre de 2010 para tomar fotografías con filtro azul de la coma del cometa. Estas imágenes revelaron niveles cambiantes de cianógeno en el coma. La información de un sobrevuelo en noviembre de 2010 del cometa 103P / Hartley 2 por la nave espacial EPOXI de la NASA también está contribuyendo a nuestro conocimiento de este cometa.

A través del Instituto de Ciencias Planetarias

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