La batata encabeza el maíz en un estudio sobre combustible de etanol

Sí, la sabrosa raíz tuberosa es superior al maíz y casi tan buena como la caña de azúcar para producir etanol como combustible, según un nuevo estudio del USDA.

Los científicos del Servicio de Investigación Agrícola (ARS) de la agencia compararon la batata y la yuca cultivadas en Maryland y Alabama con el maíz cultivado en esos estados. Descubrieron que las batatas producen de dos a tres veces más carbohidratos para la producción de etanol combustible, por acre, que el maíz. Eso coloca a las batatas en el extremo inferior de los rendimientos de la caña de azúcar, la principal cosecha de etanol. Cassava se comportó de manera similar en Alabama.

“La batata se ve muy bien y podría servir como una fuente potencial de bioetanol para el futuro”, dijo Lew Ziska, fisiólogo de plantas del ARS en el Laboratorio de Sistemas de Cultivos y Cambio Global en Beltsville, Maryland.

Aquí están los números del estudio: Para las batatas, la producción de carbohidratos fue de 4.2 toneladas por acre en Alabama y 5.7 toneladas por acre en Maryland. Para el maíz, la producción de carbohidratos fue de 1,5 toneladas por acre en Alabama y de 2,5 toneladas por acre en Maryland.

La siembra de más batatas para la producción de combustible permitiría a los agricultores sacar los cultivos de maíz del mercado de etanol y volver a producirlos para alimentos o piensos. Esto podría ayudar a reducir los precios de los alimentos relacionados con el maíz en todo el mundo (tortillas, jarabe de maíz con alto contenido de fructosa).

Ziska dijo que su equipo estaba buscando cultivos que pudieran cultivarse en tierras marginales con pocos insumos sintéticos, como fertilizantes y pesticidas, y que pudieran competir con el maíz en la producción de etanol.
La batata y la mandioca encajan perfectamente.

En este momento, obtenemos la mayor parte de nuestro etanol del almidón, o carbohidratos, en los granos de maíz. Es un proceso de dos pasos: primero, el almidón se convierte en azúcar, luego el azúcar en etanol.



'Hay un par de ventajas con la batata sobre el maíz', dijo Ziska en una entrevista. “El primero es que tienes muchos más carbohidratos en general. El maíz tiene típicamente alrededor del 60 al 65 por ciento de almidón en los granos; y esa es la principal fuente de etanol. La batata tiene alrededor del 80 al 90 por ciento de carbohidratos totales en el tubérculo. La otra ventaja es que, de esos carbohidratos, en la batata, alrededor del 20 al 30 por ciento de ellos son sacarosa, son azúcar y se pueden convertir más fácilmente en etanol que el almidón ”.

La batata tiene otra ventaja: no requiere tanto fertilizante o pesticida como el maíz. El maíz usa grandes cantidades de fertilizante nitrogenado para crecer y Ziska estima que al menos la mitad del nitrógeno que se usa en los Estados Unidos se convierte a partir del gas natural, un combustible fósil cuyos precios se han disparado recientemente.

Ziska dijo que las batatas se pueden cultivar a lo largo de la costa este desde Nueva Jersey hasta Florida, y posiblemente también en el noroeste.

Tampoco estamos hablando de patatas pequeñas.

“Estas no son las batatas que comprarías en Acción de Gracias. Estas cosas son tubérculos de 20, 30 libras. Entonces son enormes ', dijo Ziska. Estas raíces se crían para que sean muy grandes y normalmente se cortan y se usan como alimento para animales, explicó.

(Hablé hoy con John Kimber, de la North Carolina Sweet Potato Commission Foundation, quien dijo que no se cultivan muchas batatas para la alimentación animal en los EE. UU., Pero que en China, el mayor productor mundial de batatas, alrededor del 80 por ciento de ellas son cultivadas para la alimentación animal. Y esas patatas son más altas en materia seca o carbohidratos).

Las batatas suenan como una solución dulce al problema de los biocombustibles frente a los alimentos, pero hay algunos obstáculos que superar. Los costos iniciales de la batata son altos debido a la mano de obra necesaria. “Gran parte de la superficie cultivada de camote no está completamente mecanizada ni para la siembra ni para la cosecha”, dijo Ziska. Las máquinas cosechadoras de camote se están poniendo en funcionamiento ahora y podrían hacer que sea más práctico para más agricultores cultivar la cosecha comercialmente.

Ziska ha enviado el artículo que describe el estudio a la revista Biomass and Bioenergy. El ARS publicó unpresione soltar20 de Agosto.

Creo que este es un gran avance. Ahora tenemos un cultivo que puede producir etanol de manera eficiente, y no tenemos que saturar el medio ambiente con productos químicos para hacerlo. Recuerde, todo ese fertilizante conduce azonas muertasen los océanos.

Deberíamos aumentar la producción de camote para obtener etanol, de modo que podamos devolver más maíz al suministro de alimentos. El equilibrio es bueno, diversificar las fuentes de etanol es bueno. ¿Qué piensas? ¡Publique sus comentarios a continuación!