¿El Gran Cañón mucho más joven de lo que conocíamos?

La edad del Gran Cañón, una de las características geológicas más impresionantes de América del Norte, se ha debatido durante mucho tiempo. Si bien algunos científicos piensan que el Gran Cañón puede haberse formado hace unos 70 millones de años, un nuevo estudio publicado en la revistaNaturaleza Geocienciael 26 de enero de 2014 sugiere que el Gran Cañón se formó en su totalidad hace solo 5 a 6 millones de años.

Toroweap Overlook en el Gran Cañón. Crédito de la imagen: John Fowler.

Toroweap Overlook en el Gran Cañón. Crédito de la imagen: John Fowler.

Los científicos fecharon rocas en cuatro de los cinco segmentos principales del Gran Cañón y descubrieron que, si bien los segmentos medios eran realmente antiguos (las fechas oscilaban entre 15 y 70 millones de años), los dos segmentos finales del cañón, a saber, Marble Canyon y el más occidental parte del Gran Cañón, eran mucho más jóvenes. Estas porciones finales del cañón parecen haberse formado hace sólo de 5 a 6 millones de años. Para reconciliar los modelos 'viejos' y 'jóvenes' de cuando se formó el Gran Cañón, los científicos ahora proponen un nuevo modelo mediante el cual los paleocañones más antiguos tallados por ríos antiguos que ya no existen se unieron con cañones más nuevos a través de las actividades del Colorado. Río. Por lo tanto, el Gran Cañón moderno se formó en su totalidad hace relativamente poco tiempo, dicen los científicos.

Para fechar las rocas, los científicos utilizaron una técnica que midió las diferencias de temperatura en el mineral apatita causadas por la erosión.

Karl Karlstrom, autor principal del estudio, es geólogo de la Universidad de Nuevo México. Describió los métodos que utilizaron para fechar las rocas en unpresione soltar:

Reconstruimos las historias térmicas a partir de las muestras de rocas tomadas de la base del cañón moderno y el borde del cañón adyacente a 1.500 metros más arriba para restringir cuándo las rocas se enfriaron como resultado de la incisión del cañón. La roca se calienta más a medida que te adentras en la Tierra. A medida que la roca se mueve hacia la superficie, se enfría a través de la erosión. Al utilizar estos métodos, podemos determinar el momento del enfriamiento para un punto individual y un historial de enfriamiento cronometrado para esa muestra en particular. Si conoce el historial de enfriamiento para diferentes segmentos y muestras de elevación, puede determinar el historial de erosión.

Otros científicos que han utilizado esta técnica en muestras del Gran Cañón han llegado adiferentes fechasluego los descritos en el estudio actual. Por lo tanto, es probable que el debate sobre la edad del Gran Cañón continúe en el futuro previsible.



Vista satélite del Gran Cañón con nieve en los alrededores. Crédito de la imagen: NASA.

Vista satélite del Gran Cañón con nieve en los alrededores. Crédito de la imagen: NASA.

La investigación publicada enNaturaleza Geocienciafue financiado por la National Science Foundation. Otros coautores del artículo incluyen a John Lee, Shari Kelley, Ryan Crow, Laura Crossey, Richard Young, Greg Lazear, Sue Beard, Jason Ricketts, Matthew Fox y David Shuster.

En pocas palabras: Anuevo estudiopublicado en la revista Nature Geoscience el 26 de enero de 2014 propone que el Gran Cañón se formó en su totalidad hace solo 5 a 6 millones de años cuando los paleocañones más antiguos se vincularon a cañones más nuevos a través de las actividades del río Colorado. Estimaciones anteriores sugirieron que el Gran Cañón se formó hace 70 millones de años. La edad del Gran Cañón todavía se está debatiendo activamente.

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