Hoy en la ciencia: la Voyager 2 se encontró con Urano

Una imagen creciente de Urano azul verdoso contra un cielo negro.

¡Adiós, Urano! Imagen víaNASA / JPL.

24 de enero de 1986.En esta fecha, la nave espacial Voyager 2 se acercó a 50.640 millas (81.500 km) de las cimas de las nubes del planeta.Urano. Fue la visita más cercana, y única, de una nave hecha por humanos a este planeta. Durante su aproximación más cercana, y en las semanas antes y después, la Voyager 2 transmitió un tesoro de datos científicos que cambiaron indeleblemente nuestra visión de este enigmático y distante mundo.

Muchos descubrimientos notables vinieron de esta misión. Los datos de la Voyager 2 revelaron que un día de Urano dura solo 17 horas y 14 minutos. Mostró que la atmósfera de Urano es muy similar a la de los otros gigantes gaseosos, compuestos principalmente de hidrógeno y helio. Debajo había hielo de agua, amoníaco y metano.

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Planeta azul verdoso contra un cielo negro.

El disco verde-azul claro de Urano, en su mayoría sin rasgos distintivos, fue fotografiado por la Voyager 2 el 14 de enero de 1986, cuando estaba a unos 7,8 millones de millas (12,6 millones de kilómetros) del planeta. Imagen víaNASA / JPL.

Los científicos sabían, a partir de observaciones telescópicas realizadas desde la Tierra, que el eje de rotación de Urano estaba inclinado 98 grados. En otras palabras, ¡el ecuador del planeta se encuentra casi perpendicular al plano de su órbita! Los científicos creen que el planeta se inclinó de lado por una colisión con un objeto del tamaño de un planeta, al principio de la historia del sistema solar.

Como resultado, Urano tiene, quizás, los patrones estacionales más interesantes del sistema solar.Leer más: ¿Cómo son las estaciones en Urano?



La Voyager 2 reveló que Urano tiene un campo magnético extraño. El campo magnético del planeta también está inclinado, a 59 grados del eje de rotación de Urano. Esta disposición crea un campo magnético no uniforme para Urano que puedevariar hasta 10 veces!

Diagrama: Eje del planeta más líneas curvas que salen del planeta en ambos lados.

Un diagrama del campo magnético de Urano basado en datos de la Voyager 2. Está inclinado, a 59 grados, desde el eje de rotación. S y N son polos magnéticos sur y norte. Imagen a través de Ruslik0 /Wikimedia Commons.

La Voyager 2 descubrió que Urano tiene cinturones de radiación de intensidad similar a los de Saturno. La Tierra también tiene cinturones de radiación, con los dos principales conocidos como elCinturones Van Allen.

Inicialmente, se descubrieron 10 lunas nuevas en los datos enviados por la Voyager 2, para un total de 15 lunas conocidas en ese momento. En 1999, un análisis adicional de los datos de la Voyager 2 reveló una undécima luna. Hoy sabemos de27 lunasorbitando Urano.

Entre las lunas recién descubiertas estabaDisco, solo 100 millas (160 km) de diámetro, con una superficie gris llena de cráteres.

La Voyager 2 también tomó imágenes de las lunas de Urano que ya conocíamos, revelando su asombrosa geología.

La última luna de Urano descubierta antes de la llegada de la Voyager 2 fueMiranda, encontrado por Gerard Kuiper en el Observatorio McDonald en Texas en 1948. Gracias a la Voyager 2, vimos a Miranda mucho más claramente. De hecho, tomó el apodo deLuna de frankensteinpor su extraña apariencia desordenada.

Una pequeña roca de textura irregular sobre un fondo negro.

Puck, una de las lunas de Urano descubierta por la Voyager 2. Esta imagen fue tomada el 24 de enero de 1986, a una distancia de aproximadamente 306,300 millas (500,000 km). Imagen víaNASA / JPL.

Luna gris redonda con cráteres, líneas, rayas y manchas blancas.

Observa los rasgos nítidos y diversos de Miranda, que le dieron el apodoLuna de frankenstein. Imagen víaNASA / JPL.

En el momento de la visita de la Voyager 2, ya se había descubierto en la Tierra que Urano tiene anillos. La Voyager 2 examinó los anillos de Urano y descubrió dos nuevos, lo que elevó el número total de anillos a 11. En la actualidad, hay 13 anillos conocidos.

Sección de muchos anillos concéntricos de Urano con rayas blancas cortas en primer plano.

Una vista a contraluz del sistema de anillos de Urano muestra partículas finas distribuidas a través de los anillos. Esta imagen fue tomada a solo 240,000 km del planeta. Imagen víaNASA / JPL.

Y así, la Voyager 2 aumentó enormemente nuestro conocimiento de Urano, y luego dejó este mundo atrás para un encuentro final, con Neptuno en agosto de 1989, antes de salir del sistema solar. En diciembre de 2018, la NASA anunció que la Voyager 2 había entrado en el espacio interestelar. Cuarenta y tres años después de su lanzamiento desde Cabo Cañaveral en 1977, la nave espacial está a casi 11.5 mil millones de millas (18.5 mil millones de kilómetros) de su hogar.

Por cierto, fue el famoso astrónomo William Herschel quiendescubiertoUrano. Fue el primer planeta en ser descubierto con un telescopio, el primero en ser agregado al grupo deplanetas brillantes- Mercurio, Venus, Marte, Júpiter, Saturno - conocido desde la antigüedad.

Urano es el tercer planeta más grande de nuestro sistema solar. Podría contener 63 Tierras. Pero no es un planeta brillante porque está muy lejos, a unos 3000 millones de millas (3000 millones de kilómetros) del sol, o 20 veces la distancia entre la Tierra y el sol.

En pocas palabras: el encuentro más cercano de la Voyager 2 con Urano ocurrió el 24 de enero de 1986. Es la única nave espacial que ha visitado este mundo gélido en el sistema solar exterior, dejando un rico legado de información que ha cambiado para siempre nuestra visión de ese verde pálido. planeta azul.