Las 10 cosas más importantes que debe saber sobre los asteroides

Ilustración de un asteroide que pasa cerca de la Tierra. Imagen víaNASA.

En honor deDía Internacional de los Asteroideshoy (30 de junio de 2017),NASA reunióesta lista de 10 datos interesantes sobre los asteroides que quizás no conozcas.

1. Un lugar en el espacio.Los asteroides, nombrados por el astrónomo británico William Herschel por la expresión griega que significa 'similar a una estrella', son mundos rocosos y sin aire que son demasiado pequeños para ser llamados planetas. Pero lo que les puede faltar en tamaño ciertamente lo compensan en número: se estima que entre 1,1 y 1,9 millones de asteroides de más de 1 kilómetro se encuentran en el cinturón principal entre las órbitas de Marte y Júpiter. Y hay millones más que son más pequeños. Los asteroides varían en tamaño desde Vesta, el más grande con aproximadamente 329 millas (529 km) de ancho, hasta cuerpos que tienen solo unos pocos pies de ancho.

2. Qué hay debajo.Los asteroides generalmente se clasifican en tres tipos: ricos en carbono, silicatos o metálicos, o alguna combinación de los tres. ¿Por qué los diferentes tipos? Todo se reduce a qué tan lejos del sol se formaron. Algunos experimentaron altas temperaturas y se derritieron parcialmente, con hierro hundiéndose hasta el centro y lava volcánica forzada a la superficie. El asteroide Vesta es un ejemplo que conocemos hoy.

El asteroide Eros fotografiado por la nave espacial NEAR Shoemaker desde una altitud orbital de unos 200 kilómetros (124 millas). Imagen víaNASA.

3. Pequeño en general.Si todos los asteroides se combinaran en una bola, aún serían mucho más pequeños que la luna de la Tierra.

4. Excepto por uno grande.En 1801, Giuseppe Piazzi descubrió el primer y más grande asteroide, Ceres, orbitando entre Marte y Júpiter. Ceres es tan grande que abarca aproximadamente una cuarta parte de la masa total estimada de todos los asteroides en el cinturón de asteroides. Hoy, está clasificado como planeta enano.



Vista de color mejorado de Ceres. El objeto más grande del cinturón de asteroides, Ceres, ahora está clasificado como planeta enano. Imagen víaNASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA

5. Misión a un mundo del metal.La misión Psyche de la NASA se lanzará en 2022 para explorar un asteroide totalmente metálico, lo que podría ser el núcleo de un planeta primitivo, por primera vez. Y en octubre de 2021, la misión Lucy será la primera en visitar los enjambres de asteroides troyanos de Júpiter.

6. Asteroides cercanos a la Tierra.El término 'cerca' en un asteroide cercano a la Tierra es en realidad un nombre inapropiado; la mayoría de estos cuerpos no se acercan en absoluto a la Tierra. Por definición, un asteroide cercano a la Tierra es un asteroide que se encuentra a 28 millones de millas (44 millones de kilómetros) de la órbita de la Tierra. Al 19 de junio de 2017, hay 16,209 asteroides cercanos a la Tierra conocidos, con 1,803 clasificados como asteroides potencialmente peligrosos (aquellos que algún día podrían representar una amenaza para la Tierra).

7. Llegando caliente.Aproximadamente una vez al año, un asteroide del tamaño de un automóvil golpea la atmósfera de la Tierra, crea una impresionante bola de fuego y se quema antes de llegar a la superficie.

8. Pero estamos atentos.Los observatorios e instalaciones terrestres como Pan-STARRS, Catalina Sky Survey y ATLAS están constantemente en la búsqueda de detectar asteroides cercanos a la Tierra. La NASA también tiene un pequeño observatorio de infrarrojos en órbita alrededor de la Tierra: NEOWISE. Además de detectar asteroides y cometas, NEOWISE también caracteriza estos pequeños cuerpos.

9. Sistema de compañeros.Aproximadamente una sexta parte de la población de asteroides tiene una pequeña luna compañera (algunos incluso tienen dos lunas). El primer descubrimiento de un sistema asteroide-lunar fue el del asteroide Ida y su luna Dactyl en 1993.

10. Visitantes terrenales.Varias misiones espaciales de la NASA han volado y observado asteroides. La misión NEAR Shoemaker aterrizó en el asteroide Eros en 2001 y la misión Dawn de la NASA fue la primera misión en orbitar un asteroide en 2011. En 2005, la nave espacial japonesa Hayabusa aterrizó en el asteroide Itokawa. Actualmente, el OSIRIS-REx de la NASA está en camino hacia un asteroide cercano a la Tierra llamado Bennu; traerá una pequeña muestra a la Tierra para su estudio.

La NASA tiene más información sobre asteroidesaquí.

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En pocas palabras: 10 datos sobre los asteroides de la NASA.